Estudio de microorganismos de importancia del proceso de biolixiviación de cobre en pilas.


El estudio es parte de la tesis doctoral del investigador Pedro Galleguillos Pérez del Centro de Biotecnología de la Universidad Católica del Norte y CICITEM
"Biodiversity and stress response of extremophilic prokaryotes isolated from Escondida copper mine, Chile" se tituló la tesis doctoral del investigador Pedro Galleguillos Pérez del Centro de Biotecnología y del Centro de Investigación Científica Tecnológica para la Minería, CICITEM, trabajo con el cual obtuvo el grado de doctor en la Universidad de Gales, en el Reino Unido.
Este estudio se enmarca dentro de una línea de trabajo sostenida por años junto con Minera Escondida, desde que comenzaron las primeras pruebas de factibilidad del proceso de biolixiviación.
Primero, por medio de los análisis moleculares se logró conocer qué tipo de organismos actúan en el proceso de Biolixiviación de esta minera, pero sin contar con los aislados. Durante el proyecto de doctorado se pudo aislar varias cepas desde las muestras industriales y se estudió su respuesta frente a diferentes condiciones ambientales.
Los microorganismos, fueron sometidos a pruebas para determinar sus límites de tolerancia, por ejemplo, a los ambientes salinos, altas temperaturas o pH, en total se aislaron 9 organismos diferentes desde la comunidad microbiana presente en el proceso de Biolixiviación de Minera Escondida.



Importancia
La importancia de aislar estos microorganismos, pasa por el hecho que estos provienen directamente de un proceso industrial, es decir, han evolucionado en el mismo ambiente donde actúan procesando el Cobre. Esto les otorga un gran valor científico para ser estudiados y analizados, pues la mayor parte de la investigación de este tipo de organismos se realiza con aquellos cultivados en laboratorios.
Un aspecto clave es que de esta forma además se pueden analizar las nuevas capacidades de acción desarrolladas por esos microorganismos evolucionados fuera de los laboratorios. Así se podría encontrar distintas aplicaciones para diferentes procesos industriales.



Condiciones

Si en el futuro durante los procesos de biolixiviación cambian algunas variantes como el nivel de la salinidad o la temperatura, este estudio, así como otros realizados actualmente en el CBAR, pueden ayudar a entender las respuesta que tendrán sus microorganismos ante las nuevas condiciones.
Es necesario precisar además que hoy no existe la tecnología para modificar genéticamente los microorganismos que trabajan en Biolixiviación, por eso es necesario y tan importante estudiar las cepas nativas y sus diferentes adaptaciones a las condiciones naturales de los procesos, y en base a ello, proyectar su comportamiento ante el cambio de variables ambientales.



Apoyo

Para realizar su tesis de postgrado, el doctor Pedro Galleguillos contó con el apoyo de las becas entregadas por CICITEM y CONICYT (beca doctorado en el extranjero FIC- CONICYT, N° 05-DOC-FIC-45), así como de Minera Escondida en cuanto a la entrega y recolección de las muestras de las soluciones de Biolixiviación.
La investigación se realizó durante 4 años, siendo los supervisores Professor Barrie Johnson y Kevin Hallberg, la cual culminó en marzo de 2012 con la defensa de tesis, en la cual participó el Dr. Paul Norris (Warwick University, U.K.) como examinador externo.

Colonias de microorganismos Fe-oxidantes, aisladas desde el proceso de Biolixiviación de Minera Escondida. Las colinias en la imagen corresponden a la especie Leptospirillum ferriphilum
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